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ATLAS

Independientemente de la fuente consultada, encontraremos casi siempre la misma o muy similar forma de definir atualmente un atlas. Todas ellas coiciden básicamente en ser muy sintéticas y en utilizar prácticamente las mismas palabras. Así, una definición tipo podría ser la siguiente:

ATLAS: conjunto o colección de mapas reunidos en un mismo volumen.

Las definiciones podrán ser más o menos extensas si incluyen sus posibles tipologías (generales, nacionales, temáticos,…) pero un atlas no deja de ser básicamente eso, una recopilación cartográfica ordenada y homogénea que mantiene un mismo formato y es concebido como una unidad.

Actualmente se han ampliado sus formatos (incluyendo formatos digitales) y han crecido enormemente tanto sus contenidos (incluyendo infografías, tablas, diagramas, fotografías, etcétera…) como los temas cartografiados, pero el concepto sigue siendo básicamente el mismo que fue forjado en el último tercio del Siglo XVI.

En ese tiempo, fue Gerhard Kremer, mejor conocido como Gerardus Mercator, quién denominó como atlas a la recopilación impresa de sus mapas en un mismo volumen, publicado postumamente en 1595 (recopilación ampliada e impresa por su hijo Rumold, ya que Mercator había fallecido en diciembre de 1594). En su prefacio [Praefatio in Atlantem, p.13], Mercator, explica que es en el legendario rey mauritano Atlas en quien se inspira para elaborar su cosmografía… derivando de ahí la denominación de atlas para su compendio cartográfico.

La colección cartográfica de Mercator continuaba la senda pionera del Theatrum Orbis Terrarum de Abraham Ortelius, salido de prensa el 20 de mayo de 1570 y considerado como el primer atlas impreso de la historia.

No obstante, no parece demasiado relevante determinar la atribución del concepto entre Mercator y Ortelius. La conocida amistad entre ambos y lo dilatada en el tiempo que resultó la elaboración de sus respectivos proyectos cartográficos, hace presumir que pudieran mantener muchos intercambios de ideas al respecto. En cualquier caso, puede considerarse que fue el tándem Ortelius-Mercator el que configuró lo que conocemos como atlas, introduciendo una gran parte de los elementos que, aún hoy, definen o hacen parte de cualquier atlas.

Imagen: Portada del Atlas sive Cosmographicae meditationes de fabrica mvndi et fabricati figvra. Dvisbvrgi Clivorvm [Mercator, 1595]. Ejemplar de la Library of Congress disponible en línea y descargable en pdf.